亚裔杰伊和他的Aevum公司

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2020年底,媒体疯传一则消息:一家名为Aevum的私人公司计划以自己的无人机为美国航天部队发射火箭。报道说Aevum这家航天初创公司,已经在弗罗里达州的塞西尔航天港(Cecil Space Port) 为发射火箭推出了Ravn X巨型无人机(下图 the drive)。全自动的Ravn X无人机是世界上质量最大的无人驾驶飞机,机长80英尺,翼展60英尺,高18英尺,可以从任何一英里长的跑道起飞,并使用与其他飞机同样的燃料。Ravn X的优势包括可重复使用,并在几分钟内即可将携带约220磅有效载荷的火箭送入近地轨道,然后返回机场着陆,自己停在机库中。整个过程约需180分钟,只需约6人即可启动。

总部位于阿拉巴马州的Aevum公司已经获得了总额超过10亿美元的政府合同,其中包括为空间部队执行的首次任务ASLON-45。它声称这种飞机每周7天,每3小时就能向太空发射一次卫星。据该公司称,这种大型飞行器目前的可重复使用率为70%,但在不久的将来,可重复使用率将高达95%。

像许多企业家一样,杰伊·斯凯勒斯(Jay Skylus) (下图 Facebook) 这位Aevum公司的创建人和CEO(首席执行官),也是白手起家。在签下美国空军价值1200万美元的三份合同之前,斯凯勒斯和他的Aevum基本没有收入。

2016年6月创建Aevum之前,杰伊担任过许多商业航天发射公司的研究,设计,和开发工作,创立过自己的公司。杰伊曾参与过7个火箭发动机、多个火箭测试平台、6个运载火箭的研制和设计,以及在波音、萤火虫空间系统、美国国家航空航天局、月球快递、DLR、空间等离子体和空气动力学研究中心等进行的60多次点火测试。

出生阿拉巴马州伯明翰一韩国移民家庭的杰伊,从小就有一个人类可轻易地进入太空的梦想。虽然多年来一直遭到人们的嘲笑,杰伊从未放弃对这一梦想的追求。上高中时,因家里没什么钱,他开始收集汽车零件来制造火箭。当他在阿拉巴马大学亨茨维尔分校(University of Alabama-Huntsville) (下图 uahtechcomm) 学习火箭科学时,杰伊在附近的美国宇航局(NASA) 设施做志愿者。同时他在一家丰田汽车经销店打工以维持生计。就这样杰伊不仅用两年半的时间(2010-2012)完成阿拉巴马州大学应用数学和物理学学位的学习并顺利获得了学位,还在核热火箭和星际冲击波方面发表了两篇国际论文。他给自己立下一个愿景:建立一家像联邦快递(FedEx) 那样的太空公司,以便能够在天地间为客户可靠地发送货物。

2005年,杰伊偶然读到在阿富汗找到被掩埋的美军士兵尸体的消息。杰伊注意到阿富汗的交通运输困难是一个反复出现的问题。杰伊进行了一项研究,觉得减少太空通道的高后勤壁垒可以弥合技术差距,拯救生命。这更坚定了他努力实现太空通道民用化的决心。

2007年,杰伊开始运营在线汽车零部件业务,资助自费进行火箭研究,并尝试制造自己的首台火箭发动机。2008年,作为正在进行的燃烧动力学研究的一部分,杰伊建造出了第一台内燃机。2009年,杰伊的工作成果登上了MR2Only杂志的封面。2011年,Ravn运载火箭概念I稿诞生,并接受专家对设计的评审。2013年,杰伊的设计办公室扩大到300平方英尺。完成了专注于提高性能和可靠性的Ravn概念II稿。2014年专注于商业可行性和低成本的Ravn概念III稿完成。

2016年是Aevum公司的历史中非常重要的一年。在这一年6月,Aevum公司在杰伊的公寓里正式创立。7月,Aevum获ANSYS,Inc.和Solidworks Corporation公司资助,搬进了面积700平方英尺的公司正式办公室;10月,完成了创始人、朋友和家人的一轮融资;11月,完成了Ravn运载火箭标志I的设计和初步分析;12月,Aevum虚拟演示了用Ravn运载火箭,向500公里的圆形轨道发射由30颗小卫星组成的星座(下图 Space News);团队成员增加,办公室扩展至1500平方英尺。到2016年底时,Aevum开始为选定的客户推销其空间交付服务。

2019年是Aevum收获成果的一年。8月,Aevum赢得了公司的第一个合同 - 美国空军AFWERX创新一期合同。9月,Aevum再签下发射三颗6U卫星,价值数百万美元的敏捷小型发射操作规范化器-45合同。10月,Aevum更拿下为轨道服务项目-4提供发射服务的大合同,该合同为期9年,价值9.86亿美元,最多可执行20次任务(下图 Space.com)。

在幕后,Aevum一直以默默地工作着。到去年(2020),Aevum已经对他们运载火箭舰队的所有主要子系统——火箭发动机、坦克、软件等等——进行了地面鉴定。他们把美国空军带到了佛罗里达州杰克逊维尔(Jacksonville, Florida) 的联邦航空管理局认证的太空港,并计划在今年第三季度进行首次发射。

Aevum表示,目前正与5名员工和25名承包商加紧合作,近期将有更多的合同。更多的人将加入到发射行动中来,最繁忙时队伍将扩大到150人。在获得最初的天使投资之后,Aevum正在进行a轮融资,杰伊说他对公司的前景感到乐观:“很明显,我们对今年的努力结果非常兴奋。这是一个伟大的一年。”

Aevum提供的不仅仅是太空之旅,还有实现这一目标的后勤保障。在公司新闻发布会上,杰伊展示了客户如何使用Aevum界面选择发布日期、时间和有效载荷。在现场直播中,只需点击一个按钮,便可启动位于Cecil Spaceport机库中的RavnX。杰伊说:“从你拿起电话订购发射,到把你的东西送上太空只需一周时间。”想想所能节约的成本吧,一周内,我们就可以将你的大型火箭从水上射往太空。” Aevum现在正在建立一个全球物流网络,通过自己做每件事来减少发射的复杂性。从运载火箭到软件到地勤人员的一切都在他们的掌控之下。

* 杰伊具有极强的个人隐私保护意识。无论是网上,还是记者采访,均无他家庭,包括父母及妻儿的消息。

* Aevum系一哲学术语,指天使和圣人的存在方式。而就这个太空初创公司,Aevum意味着地球和太空之间的空域。

参考资料

AEVUM. (2021). Our Story.  链接 https://www.aevumspace.com/about

Brown, W. (2020). Aevum Inc. introduces world’s largest unmanned aircraft system with plans to launch from Cecil Spaceport. JACKSONVILLE BUSINESS JOURNAL. 链接 https://www.bizjournals.com/jacksonville/news/2020/12/04/aevum-introduces-ravnx.html

ClickOrlando. (2020). No pilot required: Space startup Aevum reveals sleek autonomous launch vehicle. 链接  https://www.clickorlando.com/news/local/2020/12/03/no-pilot-required-space-startup-aevum-reveals-sleek-autonomous-launch-vehicle/

Guzman, J. (2020). The world's biggest drone debuts, and it weighs nearly 28 tons. THE HILL. 链接 https://thehill.com/changing-america/resilience/smart-cities/528691-the-worlds-biggest-drone-debuts-and-it-weighs-nearly

Howell, E. (2019). U.S. Air Force Taps Space Startup For $12 Million Worth Of Contracts. Forbes. 链接  https://www.forbes.com/sites/elizabethhowell1/2019/10/28/us-air-force-taps-space-startup-fcr-12m-worth-of-contracts/?sh=231f1fb16714

Tangermann, V. (2020). THIS IS THE WORLD’S BIGGEST DRONE. Futurism. 链接  https://futurism.com/the-byte/aevum-ravn-x-biggest-drone

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