新冠病毒起源 中国可能真的不知道

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最近全球的热门新闻之一,就是所谓的「实验室病毒外洩(lab-leak)」假说,即新冠肺炎病毒可能是源自于中国的武汉研究所。
虽然许多科学家与专家一度怀疑这种想法,但世界卫生组织(WHO)今年3月时曾公开表示「需要做更进一步的调查」。美国总统拜登上个月也要求情报单位调查此事,欧盟也支持拜登政府调查新冠病毒的来源。一些重量级科学家已强调这种想法并非纯属疯狂。

这件事没有明确答案的原因之一,就是中国政府拒绝公布与疫情有关的关键性资料。北京这种迴避性的做法,只会引发更多怀疑,使一些人相信中国当局的确了解发生何种状况,且用一些缜密的谋略来误导全世界。

彭博资讯专栏作者明特(Adam Minter)认为,这种说法几乎可以确定是空穴来风。事实上,中国科学家非常可能根本不清楚新冠肺炎疫情究竟是怎麽开始,而当局的主要目的是完全封锁与此有关的资讯,亦即「没有消息总比坏消息要好」。

●中国的迴避做法反而引发更多怀疑

这种做法并未带来好的结果。多年来,武汉病毒研究所一直在冠状病毒调研方面扮演要角。因此当新冠肺炎最早在武汉出现时,人们自然会把怀疑指向武汉病毒研究所。截至目前为止,该研究所一直拒绝公布与此有关的资料。今年2月WHO代表团调查时,只能与实验室人员谈三小时的话(在政府官员陪同下),且未取得任何纪录。

贊成「实验室外洩」的人士指出,这种保密做法就是明白的证据。但就中国来看,这种做法早已司空见惯。事实上,政府也已停止调查病是否有自然界来源,而外界认为这是疫情最可能的另一项起因。

在新冠疫情刚爆发后不久,中国官方曾从武汉华南海鲜批发市场,带回一些动物样本;但武汉研究所向WHO代表团提出的资料中,没有多少有关活体动物的资讯,也未提到非法交易。新公布的一项研究发现,疫情爆发之前两年半期间,武汉市共卖出47,000头野生动物,其中大部分都是活体。其中许多种都是保育类动物,且至少有四种可能是新冠病毒的带毒者,这也显示WHO并未彻底掌握整个状况。

中国各层级的官员似乎不想完全破解新冠肺炎的谜团。从去年起,政府就严格限制对这种病毒的研究。既有的极少数研究也都在严密的监视下进行,且去年政府也下令,在公布任何相关的研究结果时,都应该以「世事如棋」、奇幻莫测的方式进行。

中国之所不愿对疫情起源进行调查,可能只是为了掩盖另一种情况。更可能的原因,其实是中国向来能被视为当代超级强权,但若调查结果发现是北京治理不善,处境会变得相当难堪。避免陷入这种困窘的局面,远比发现病毒真正来源还要更加重要。

●可能是为顾及颜面

中国几十年来,一直以「保密」与「宣传」,作为「灾难─因应」的教战守策。在2002及2003年时,对SARS起源的调查便遭到拖延及阻拦,部分是因为中共当局有意避免在「十六大二中」与「三中全会」之前,公布任何负面的消息。

几年后,中国发生「三鹿奶粉」污染事件,官方也全力掩盖,以免干扰到2008年的北京奥运会。同样的,武汉政府去年将疫情的急迫性模煳化,也是因为今年是中共「建党百年」大庆。

依据这种思路,中国当局掩盖「实验室外洩」事件,未必就能证明病毒真的为实验室外洩,而是比较像是大陆当局一贯压制任何负面问题的公关策略。

在当前高度政治化的环境下,外国人向中国要资料,不论是WHO还是个别科学家,都不会被中国当局认为是有心做客观的调查,而可能是基于恶意的政治意图。拜登政府要求情报单位调查,只会更加强化这种思维。

不过,明特也指出,各界有充分理由要求中国提供更多资料及提高透明化,因为几乎没有比了解新冠肺炎病毒真正起源还要更重要的事,但政治人物与科学家们应该牢记:中国当局可能的确是一无所知,而且也根本不想知道。