喜马拉雅山常坠机特别危险?34年老机师揭3大难题

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尼泊尔雪人航空(Yeti Airlines)客机坠毁,几乎可以确定全机72人罹难,酿成30年来最严重空难。尼泊尔坠机事件频传,外界剑指喜马拉雅山脉地势险峻、天候风云色变是主因之一,不过有34年飞行经验的退役老机师说,尽管高山飞行确实面临许多难题,包括高海拔导致飞机性能下降、地形抬升产生乱流、能见度降低等3大困难,但是喜马拉雅山并没有比全球其他高山地区更具挑战,机师在飞行时的主要策略应是降低风险。

有34年飞行经验、现已转任美国有线电视新闻网(CNN)航空专家的退役美国航空(American Airlines)机师阿本德(Les Abend)撰文指出,他飞过南美洲安地斯山脉、欧洲阿尔卑斯山、美国洛矶山脉等高山地带,他认为降低风险的最佳基础是知识。

他罗列高山飞行时机师会考虑的问题,包括与飞机现行位置相应的高山地带在哪里?飞机起降面临的地势威胁在哪里?起飞时若一颗引擎失效,要遵循什么程序安全返航?飞机进场时,哪个高度能够安全地中止降落。他说美国航空有一套关于在高山地区必须紧急改道的特定程序,包括必须严守最低高度的逃生路线等。

阿本德解释,部分喜马拉雅山区机场的地形威胁太高,导致客机在起飞初期难以爬升,因此客机必须从不同方向进行起降。

如果这时出现强劲的顺风,就会产生问题,因为飞机起降时都需要运用逆风,着陆时若面临顺风,严重者可能导致飞机冲出跑道终点,因此许多航空公司都会对风速等祭出限制。

高海拔也会降低飞机及引擎性能,密度较低的空气并不像海平面空气那样有利于机翼抬升。空气密度较低也会降低引擎性能,导致起飞时需要更长的跑道,因此必须透过减少载客人数或货物来减轻客机重量。不过阿本德说,这些风险因子都能透过电脑计算来降低风险。

另一项需要衡量的风险是地势抬升后造成的天气变化,阿本德说每个地区的情况都不同,根据风向,地形抬升可能导致乱流,在航程中会让乘客感到不舒服,在飞机进场落地时出现乱流则会非常具有挑战性。他说遇上乱流时需要机师的高度专注及技巧来稳住客机,良好的判断及适当的准备是最好的防御。

另外,在高山地区遇上低云层及低能见度也是一大挑战,因为机师肉眼看不见山脉,难以避开威胁,这时候就非常需要仪表进场程序(Instrument Approach Procedure),也就是透过机上导航及主飞行显示器的指引降落。他说,有些机场甚至没有仪表进场程序,单靠机师目视进场。

阿本德强调,高山飞行确实对机师本身具有挑战性,但危险的并不是因为地势本身,而是如何降低风险, “喜马拉雅山脉并不是例外。 “